成长迅猛、高估值、产品更新快、软硬件结合,地平线留给市场的印象一直是纯粹的AI芯片公司。但眼下,在追逐算力的道路上,它的前进速度又再一次超出了外界的想象。

2019年2月27日,地平线宣布获得6亿美元的B轮融资,由SK中国、数家中国领先的整车厂和旗下基金领投,估值30亿美元,成为全球最具价值的AI芯片公司。在AI商业转化难、资本进入寒冬的当下,地平线逆市上扬,成为AI芯片领域最耀眼的“明星”。

雷锋网也了解到,这是继2017年下半年获得由Intel领投的超过1亿美金的A+轮融资之后,成立仅三年多的地平线再次获得的重量级投资。

地平线的商业模式为外界认可的主因

据相关数据显示,地平线自2015年成立以来,已经获得6轮融资,包括天使轮融资,以及之后千万美元及过亿的四轮融资,加上这次的近6亿美元的加持,地平线可谓是投资人的宠儿。

众所周知,对于AI行业来说什么最难?技术的落地即商业模式转化。中国在2015-2018年这几年间出现了一大批立足AI领域的创业公司,行业一度野蛮生长,但最后大浪淘沙只剩下为数不多的企业,背靠大树者居多,靠前期融资强撑的也不在少数,但地平线在这期间呈现向上发展的姿态。

在商业模式选择方面,地平线扮演了赋能和平台搭建的角色,打造 on the horizon的生态型商业模式,做OEM、Tier1的供应商,做集成商和行业解决方案商背后的有力推手,并不断迭代的AI芯片产品参与到自动驾驶和边缘计算的行业进程中。

三年前,地平线预见到,软件一定会成为技术发展的瓶颈,因为计算的能力不解决的话,再大的软件能力也发挥不出来。所以当时地平线做的顶层设计就是:从软件到硬件一体化,包括人才的配备也一样必须到位,以至于AI芯片的创造性在今天成为全行业的共识。

如同华为宣布全部采用自研芯片那样,AI芯片重要性已经不言自明。数据显示,过去三年,全球TOP24家AI芯片企业在AI芯片的研究和开发投入之外,还总共在人工智能领域投入高达600亿美元。目前,有超过1700家创业公司对AI芯片感兴趣,业界对于AI芯片的需求也在加大。

2018年,中兴事件引发中国“缺芯”大讨论,国内巨头入局AI芯片(阿里推出平头哥、华为发布昇腾系列),传统芯片大厂纷纷加入,行业十分热闹的同时也迎来了2019年全球资本的寒冬。但相较于华为这种通用型的算法模型,实际上,地平线会专精于自己认为“真正重要的软件方向”,摒弃拓展性不强的网络结构,也就是往最有前景的自动驾驶芯片和边缘计算芯片的方向发展。在数据爆发的新的当下,计算是智能化的核心要素,而算力则成为第一生产力,算力下沉到边缘是必然趋势。

软硬结合模式的胜利

地平线创始人兼CEO余凯也一直认为,目前软硬结合与边缘计算已经成为全球人工智能领域的重要趋势。很显然,雷锋网觉得,这次大额的单笔融资正宣告了其“软硬结合模式”的胜利。

目前,由于技术先发优势正不断“开花结果”,地平线已经向市场推出了诸多高性能、低功耗、低成本的嵌入式人工智能处理器及软硬一体平台,雷锋网觉得,2017-2018可谓是地平线发展史上最具里程碑意义的时间段。

地平线成功流片就是在2017年,同年发布了中国首款人工智能处理器——征程系列处理器与旭日系列处理器。其中,“征程系列”主打自动驾驶市场,“旭日系列”则对准AIoT边缘计算市场。目前,这两个系列都进入2.0版本时代。在此基础上,也就诞生出了2018年成功开发出的Matrix与XForce两款软硬结合AI计算平台,并衍生出多个基于这两款平台的应用级解决方案。

地平线Matrix自动驾驶计算平台

可以说,2018年是地平线成功找到商业化路径的一年,积累的技术优势进入了爆发的入口,而“Matrix自动驾驶计算平台”与“XForce边缘AI计算平台”就是两把利刃,直击市场需求。目前,Matrix自动驾驶计算平台已向世界顶级Robotaxi厂商大规模供货,开了自动驾驶芯片出海先河;NavNet众包高精地图采集与定位方案开始落地;智能摄像机解决方案上也与全志科技开启了新的合作模式。

其软硬结合的打法迎来了更多的订单。而2019年,随着更充沛的资金进一步到位,地平线将在自动驾驶、智慧城市、智慧零售等场景创造更多想象空间。

步入AI行业深水区 3年深扎根迎来新进击

过去的3年,是地平线深度立足行业打磨技术的3年。

相较于一些浅尝辄止的AI芯片公司,外界都注意到,地平线不会太早去关注业务,而是坚持往下把技术架构做扎实,做出标准化的产品。而在AI行业的场景逐渐细分之下,地平线找到了自己的两把钥匙——自动驾驶和边缘计算。

自动驾驶是巨头林立的一个新兴领域,无论是国内的BAT还是国外的谷歌和苹果,“烧钱”成为一个重要标签。很多光鲜亮丽的公司在融资中走向高光,也在商业模式出现问题时跌下神坛。但无论政策风向还是科技发展,未来的驾驶方式一定是智能的,也一定是边缘端+云端结合计算的方式,而边缘计算也将最早在自动驾驶领域完成应用。作为这个领域的底层技术提供者,地平线一直在用望远镜观察世界。

地平线为此打造了豪华的“朋友圈”:与全球四大汽车市场顶级Tier1s和OEMs保持着稳定的合作关系,生态合作伙伴包括奥迪、博世、长安、比亚迪、上汽等。地平线与韩国最大电信运营商SK电讯于2018年“首度结缘”,并在2019年初的CES上再度携手,双方共同开发高清地图更新方案和ADAS设备,并将共同致力于L4及以上级别自动驾驶的系统方案研发,对准全球市场。

外界看到了地平线在自动驾驶领域的更大野心。

眼下,边缘计算越来越成为云计算技术升级和工业互联网发展的战略要道,关注度日益增高,但是这个领域缺少类似地平线这种推动人工智能的作用在大量关键设备上体现的底层技术厂商,大家都不关心底层技术,或者无法兼顾到软硬结合。但高塔楼台要稳,地基非常重要,地平线边缘AI芯片目前已经植入多种智能摄像头,能够在本地进行大规模人脸抓拍与识别、视频结构化处理等,可用于商业、安防等多个实际应用场景,未来势必会加速进入各大巨头的布局版图。

不过外界也有理由相信,这次融资引入的重要的战略伙伴和财务投资者,将为地平线进一步推进研发和商业化带来宝贵的资源和经验。

工程师文化与开放文化助推AI芯片事业

雷锋网了解到,地平线的核心创始团队和管理层中,很多人都有深厚技术背景,算法、软件、硬件、芯片到云架构研发能力兼备,且大多曾在硅谷工作过,因此工程师文化深刻影响着地平线:重视技术的更新与产品的落地,关注客户需求,对市场变化快速反应。

比如创始人兼CEO余凯在计算机视觉和图像识别方面有突出学术贡献,在 2013 年发起了百度自动驾驶项目(中国业界第一个自动驾驶项目);比如联合创始人兼软件副总裁杨铭主导了 DeepFace 项目应用于世界上最大的人脸识别系统;比如首席芯片架构师周峰此前在华为负责ASIC芯片架构设计(全球最强大的芯片产品之一)等等......

现在,地平线在海外的进程正遇到最好时期——筹备并设立了地平线硅谷研究院。研究院负责人徐伟是地平线通用AI首席科学家,也和余凯一样出身百度深度学习研究院(IDL)。他曾发过一条朋友圈:“从接触深度学习到现在二十多年的时间,见证了深度学习从实验室走到万千产品的过程,但也深深认识到现在人工智能技术还有非常多的不足。”而地平线就是因为拥有技术商业化的能力,才得以吸引着一众这样的科学家为AI芯片事业不懈奋斗。

此外,开放文化很重要的一点是不固守传统,摒弃旧有桎梏,保持持续创新,这点在地平线有所体现。此前余凯对外表示,他们的技术更新频率基本保持“一年一代”,而新的架构必须在旧的架构之上做更多行业探索,高低端搭配推向市场。

AI是一个长跑  AI芯片事业须比拼耐力

雷锋网认为,AI是一个长跑,不是一个短跑,比的是耐力,很显然,工程师文化中的“技术基因”和开放文化中的“创新基因”是地平线被资本、市场及合作伙伴长期看好的重要因素。

眼下,各界的青睐把地平线推向了AI领域“最有前景”的舞台。

2019年初,硅谷最强智库之一的CB Insights发布AI 100 2019报告,评选出了全球100家“最有前景”的AI创业公司,地平线凭借在人工智能处理器领域的出色表现成为该榜单中唯一中国AI芯片企业,与另外5家中国企业(商汤、依图、旷视、第四范式和Momenta)一起被拉到了聚光灯下。

而现在,自动驾驶正逢“资本寒冬”,而边缘计算的商业化还须静待一段时日,地平线近6亿的融资,可谓是重塑了自动驾驶行业,也给边缘计算行业注入一剂强心针,而地平线本身的耐力也得到大幅加强。在长期磨铁杵的努力之下,地平线已成为真正功夫深、有硬核的技术公司,与其“Horizontal Platform for Robotics”的使命愿景越靠越近。

经历市场和资本的筛选之后,未来2-3年,AI芯片公司的竞争也将加剧。到底会出现何种杀手级应用以及AI芯片行业会产生何种变局尚不清楚,但保持技术持续领先、做好商用落地,将会成为最关键最明显的优势。

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